Ik raakte tijdens een borrel in gesprek met een kennis die een nogal rijk en avontuurlijk leven achter de rug heeft, zoals ze zelf zei. Ze was in veel verschillende landen geweest, had trektochten gemaakt door het oerwoud, door de Sahara, ze had verschillende hoge bergen beklommen en was in talloze hachelijke situaties terecht gekomen, bungelend boven ravijnen, bij inheemse volkeren die elkaar op leven en dood bevochten, tussen wilde […]

“Heb je daar ook al verstand van?” zei mijn vrouw toen ik vertelde dat ik opgebeld was door Radio 1 om te praten over de effecten van de berenjacht in Zweden. Maar het was geen jachtprobleem waarover ze mijn commentaar wilden horen maar een evolutieprobleem. De beperkende maatregelen die de Zweedse regering oplegt aan de jacht op bruine beren beïnvloeden de evolutie van de levenscyclus van deze dieren. Evolutiebiologen weten […]

Toen ik 16 jaar was voelde ik me volwassen. Een jongen van 16 in mijn tijd zag er uit als iemand van 23 nu. Tegenwoordig zijn jongelui veel langer jong, of beter gezegd: adolescent. Vroeger zat er maar een paar jaar tussen het bereiken van de geslachtsrijpe leeftijd en het werkelijk krijgen van kinderen. In ontwikkelingslanden is dat nog steeds zo. Maar nu is de leeftijd waarop jongeren hun adolescentie […]

De moordaanslag in het Engelse Salisbury op de Russische geheim agent Sergei Skripal en zijn dochter zorgde niet alleen voor grote ophef in de internationale politiek maar ook in de wetenschap. Wat is dat voor gif dat zo ontzettend sterk is? Hoe werkt het en hoe is het toegediend? Op 12 maart vertelde premier Theresa May in een persconferentie dat het ging om een goedje van Russische makelij dat bekend […]

Op het gebied van de voortplanting is alles mogelijk in de biologie. Elke manier die je kunt verzinnen waarop twee geslachten het met elkaar doen komt in werkelijkheid ook voor. Tenminste, dat dacht ik, totdat ik het boek “The Left Hand of Darkness” van Ursula Le Guin las. De schrijfster is op 22 januari van dit jaar overleden, vandaar dat ik op haar werk geattendeerd werd. Le Guin heeft verschillende […]

Het Nederlandse ontwerpduo Viktor & Rolf stelde mij eens de vraag “Wat is het mooiste dat je ooit hebt gezien?” Mijn antwoord was: “het binnenste van een slak”. Ik schreef daar vervolgens een stukje over dat met 98 andere antwoorden van min of meer bekende Nederlanders is verschenen in het boek “Nederland in ideeën 2016”. Als u ooit een slak open gesneden hebt en onder de microscoop bekeken begrijpt u […]

In Sharm El-Sheikh, Egyptische badplaats aan de Rode Zee, was ik dicht bij onsterfelijkheid. Een collega, prof. Ahmed El-Bossery, leerde me alles over het leven van het enige dier ter wereld dat in staat is zichzelf continu te vernieuwen zodat het niet veroudert, een klein kwalletje. We zaten bij elkaar in een lange busrit van Caïro naar Sharm El-Sheikh en hij raakte er niet over uitgepraat, de hele reis. Ik […]

Er was een tijd dat verhalen vertellen de manier was om belangrijke dingen vast te houden en door te geven. Een goed verhaal, dat een kop en een staart heeft, een held en een ontknoping, iets fantastisch of iets herkenbaars, eventueel met een beetje persoonlijk drama, zo’n verhaal staat sterker dan een serie grafieken en tabellen. Men zegt dat dit precies het probleem is met de discussie over klimaatverandering. De […]

“Met een zaal zo vol van wijsheid moeten we erg ver kunnen komen” zei ik tegen de 54 senioren die zich voor mijn cursus gemeld hadden. Ik geef een cursus voor de HOVO, wat betekent “Hoger Onderwijs Voor Ouderen”, maar noem ze geen ouden van dagen, zelfs geen ouderen of senioren, het zijn studenten van boven de 50, mensen die vroeg, of niet vroeg, gepensioneerd zijn, maar in ieder geval […]

Tot mijn schrik las ik dat het prachtige marmerkreeftje, mijn lieve kreeftje waarmee we op mijn afdeling zoveel proeven hebben gedaan, door de Europese Unie op een lijst van ongewenste vreemdelingen is geplaatst. Het is verboden dit dier te verhandelen of in een aquarium te kweken omdat er exemplaren kunnen ontsnappen die zich vestigen in de Nederlandse sloten en alles wegvreten. Het is een Amerikaanse soort die hier niet thuis […]