Merena was covered in a slippery cocoon. That was necessary to enter the factory. The wall was quite greasy and you could easily get through with a lubricant. As soon as Merena entered, she was surrounded by gatekeepers who looked at her suspiciously. “I have a message!” Merena called. “We shall see! Normally messengers do not enter like this, they come from headquarters ”. The gatekeepers pointed to the large […]

Merena was gehuld in een glibberige cocon. Dat was nodig om de fabriek binnen te komen. De muur was namelijk nogal vettig en met een glijmiddel kwam je er gemakkelijk door. Zodra Merena binnen was werd ze omringd door poortwachters die haar wantrouwend bekeken. “Ik heb een boodschap!” riep Merena. “Dat zullen we wel zien! Normaal komen boodschappers niet op deze manier binnen, ze komen uit het hoofdkwartier”. De poortwachters […]

De tijd vervliegt; we beginnen alweer aan een nieuw jaar. We hebben het gevoel dat de tijd ongrijpbaar is en onafhankelijk van de natuur voortschrijdt. Maar eigenlijk is het andersom: de tijd bestaat bij gratie van de natuur, inclusief de dode natuur en de sterren. Namelijk als alle hemellichamen stil zouden staan, als de aarde niet zou draaien en als alle planten en dieren zouden ophouden met groeien, als alles […]

Het jaar 2020 telde weer 52 weken en één dag. Waarom niet precies 52 weken, vraag je je af. Het punt is, 365 is niet deelbaar door zeven. De uitkomst is 52 en één zevende. Daardoor verschuift in het nieuwe jaar elke datum naar de volgende dag. Is dat niet vreselijk onhandig? Het zou allemaal veel overzichtelijker worden als we weken van vijf dagen zouden hebben. Dan passen er precies […]

De studie van de evolutie van de mens gaat gepaard met veel na-ijver en eerzucht bij mannen die het niet eens zijn met andere mannen. Daar vertel ik graag over in deze columns, niet uit leedvermaak, maar om te laten zien hoe levendig en menselijk de wetenschap soms is. Ruzies onder wetenschappers leveren ook mooie voorbeelden voor het academisch onderwijs. Je kunt de studenten ermee leren nadenken: wat zijn de […]

11 dec 20

“Waarom ben ik niet gemaakt van steen, zoals jullie”, klaagde Quasimodo richting de gorgelaars, de waterspuwers op de dakrand van de kathedraal, die hem hielpen in de strijd tegen Dom Claude Frollo. Het is een scene uit het beroemde boek van Victor Hugo, “De klokkenluider van de Notre Dame”. De scene wordt aangehaald in een ander boek, van mijn favoriete evolutiebioloog de Amerikaanse paleontoloog Stephen J. Gould. Een paleontoloog bestudeert […]

Batteren is goed voor een kind. Ik dacht altijd dat batteren een Westfries woord was, maar ik kon het niet vinden in mijn “Hé, is dat Westfries?”,  het referentieboek voor alle vragen over het dialect, van meester Herman Langedijk. Ook in mijn “Koenen Woordenboek der Nederlandse Taal” staat het woord niet, wat ik nog vreemder vond. Ik heb er ook geen equivalent voor. Batteren is was een batter doet en […]

De oorsprong van het leven is een onderwerp dat me mateloos interesseert, dus alles wat er los en vast aanzit probeer ik te lezen. Zo kwam ik het boekje van Freeman Dyson tegen, een natuurkundig en wiskundig genie die in februari van dit jaar op 96-jarige leeftijd is overleden. Twintig jaar geleden publiceerde hij een boekje over het ontstaan van het leven, een pareltje in de boekenkast van wetenschappers die, […]

Bij de dingen waar je je regelmatig aan ergert, maar waar je verder niets aan doet omdat het niet urgent is en je jezelf niet elke dag weer opnieuw wilt opwinden, behoren bij mij de plastic buizen die ingegraven worden bij het planten van een boom. Je ziet regelmatig dat aan de voet van jonge bomen een stuk plastic uit de grond komt zetten. Het is daar niet als afval […]

“O, Thermus aquaticus”, denk ik wel eens, “als je eens wist hoe vaak er van jouw diensten gebruik gemaakt wordt tegenwoordig, met al die duizenden coronatesten elke dag weer!” Thermus weet het zelf niet want ze is een bacterie, erg bekend onder biologen, en een hele speciale want ze is zeer goed bestand tegen hoge temperaturen. Ik noem haar zij, maar je mag ook hij zeggen, want van bacteriën bestaan […]