Mijn collega Jacob de Boer had in april van dit jaar een stukje geschreven voor het wetenschappelijke toptijdschrift Science over zijn onderzoek aan vlamvertragers. Ik weet niet of u het weet, maar ons binnenhuismilieu zit vol met chemicaliën die toegevoegd worden aan allerlei consumentenproducten zoals televisietoestellen, computers, tapijten, gordijnen, meubels en kleding om te voorkomen dat die materialen gelijk in de fik vliegen als er een brandje smeult. Die chemicaliën […]

Morgen verschijnt mijn nieuwe boek, een encyclopedie van de evolutiebiologie. Wie schrijft er tegenwoordig nog een encyclopedie, hoor ik u denken, en die vraag stelde ik me ook. Maar juist vanwege het internet zijn de mogelijkheden om brokken kennis weer te geven en tot je te nemen, enorm toegenomen. Het wordt steeds belangrijker dat die kennis waarheidsgetrouw, authentiek en traceerbaar is. Er wordt van alles aan onzin verkondigd op het […]

Wat is eigenlijk de voorkant van een zeeanemoon? En de achterkant? Dat zijn zo van die vragen die een bioloog bezig houden in de komkommertijd. Bij ons soort dieren, ik bedoel dan zoogdieren, vissen, insecten en wormen, is dat duidelijk: waar de mond zit is de voorkant. En waar de anus zit is de achterkant. Bij zeeanemonen zit de mond aan de bovenkant en ze hebben geen anus. Bij kwallen […]

In Teylers Museum aan het Spaarne in Haarlem zijn op dit moment etsen en tekeningen van Rembrandt te zien maar de kleine tentoonstelling in het boekenkabinet die in het teken staat van de honderdste sterfdag van Ernst Haeckel vond ik minstens zo interessant. Haeckel! De beroemde bioloog uit 1900 die ik ken van “das Biogenetische Grundgesetz”. Als je dat Duitse woord eenmaal hebt horen uitspreken door je biologieprofessor en een […]

Het lijkt wel of tegenwoordig de soortenrijkdom in de stad hoger is dan op het platteland. Je zou toch denken dat de stad voor veel dieren een gebied is waar je liever niet wilt verblijven vanwege de menigte aan mensen bij elkaar die herrie maken en rotzooi achterlaten. Maar de stad biedt ook veel mogelijkheden, vooral als de bebouwing afgewisseld wordt door bloemrijke bermen, groenstroken en parken. Elke stad heeft […]

19 jul 19

Astronaut Neil Armstrong liep 50 jaar geleden als eerste mens op de maan. Het was een reusachtige sprong voor de mensheid, zoals hij zelf zei, maar die sprong had nog groter kunnen zijn als hij achter de LEM een maanmannetje had zien wegschieten. Er zijn geen mannetjes op de maan, weten we nu; ook de aanwezigheid van leven op Mars of andere planeten van ons zonnestelsel is uitermate onwaarschijnlijk. Toch […]

Ik merkte aan de studenten dat ze totaal geen voorstelling hadden van de biologische begrippen atlas en draaier. “Eerste klas MAVO!”, zei ik nog, maar dat sloeg natuurlijk nergens op. Mijn eigen professor zei dat altijd als wij iets niet wisten, bij wijze van slechte grap. Voor de zekerheid controleerde ik het even in het biologieboek van mijn kleindochter voor onderbouw VWO, maar inderdaad, de atlas en de draaier staan […]

Je kunt haast niet anders dan op het gedicht van Lucebert stappen, als je een bezoek brengt aan Wageningen Marine Research in IJmuiden, het voormalige Rijksinstituut voor Visserijonderzoek. Het gedicht staat gekerfd in een steen pal voor de draaideur: /onder wolken vogels varen/onder golven vliegen vissen/maar daartussen rust de visser/golven worden hoge wolken/wolken worden hoge golven/maar intussen rust de visser. Het gedicht is niet alleen een poëtische entree in een […]

Frans de Waal, wereldberoemd Nederlands-Amerikaans apendeskundige, heeft weer een fantastisch nieuw boek geschreven, “Mama’s laatste omhelzing”. Ik zou zelf gekozen hebben voor het woord “knuffel” (conform de Engelse titel, “hug”), omdat dat beter weergeeft waar het om gaat. Een omhelzing kan een bedoeling hebben, maar een knuffel is een biologisch verschijnsel, dat gepaard gaat met het vrijkomen van het hormoon oxytocine. Dat hormoon is geassocieerd met tederheid, hechting aan een […]

Kun je een klok tekenen, compleet met cijfers en wijzers die de goede kant op lopen? Dat lijkt eenvoudig, totdat dat je een onbekend virus in je lichaam hebt. Mijn vrouw gaf me die opdracht toen ik terugkwam uit Polen en om haar te behagen tekende ik een klok, maar ik schrok van het resultaat. De cijfers op de goede plek krijgen was nog een hele toer. Ook  dacht ik […]